I repubblicani minacciano la Disney per il copyright di Topolino

Tutto è iniziato con un topo, e ora quel roditore dalle grandi orecchie è nel mezzo di una guerra per il territorio tra i conservatori e una delle società di media più influenti del mondo.

Topolino è stato il simbolo della Walt Disney Co. da quando ha debuttato 94 anni fa in un cortometraggio in bianco e nero che ha lanciato l’azienda in una potenza di animazione.

Ma nel 2024, la protezione del copyright per Topolino scadrà, rendendo di dominio pubblico la versione originale e d’altri tempi del mouse dell’animazione “Steamboat Willie”, rendendola libera per artisti, creatori e fan di tutti i giorni da utilizzare nel proprio lavoro creativo.

Un gruppo di legislatori repubblicani ha promesso di opporsi a qualsiasi sforzo per estendere la protezione – già prorogata due volte dalla data di scadenza originale nel 1984 – come un modo per punire la Disney, che alcuni conservatori hanno definito una forza culturale smisurata con un programma progressista che hanno Recentemente preso per descrivere come pericoloso.

Martedì, il senatore Josh Hawley, (R-lun.) è andato un passo avanti, dicendo che prevede di introdurre una legislazione per privare la Disney delle protezioni del copyright quest’anno. “Niente più dispense per le società svegliate”, ha scritto Hawley, anche lui un avvocato costituzionale, su Twitter.

I rappresentanti della Disney hanno rifiutato di commentare l’argomento.

La rissa mette in luce il significato di Topolino – finanziario e sentimentale – in mezzo alla crescente lista di proprietà intellettuali della Disney, che include personaggi duraturi dei franchise di Star Wars, Marvel e Pixar. L’osservatore Disney di oggi potrebbe chiedere: a chi importa ancora di Topolino? Il personaggio che ha lanciato un marchio mediatico globale è ora un attore non protagonista di Yoda, R2-D2, Elsa, Stitch, Buzz Lightyear e Iron Man?

“Il marchio di Topolino è così importante oggi come lo era 50 anni fa No”, ha affermato Daniel Binns, esperto di branding e amministratore delegato per il Nord America presso la società di consulenza del marchio Interbrand. “È ancora uno dei simboli più riconoscibili al mondo.”

Licenze merceologiche e vendita al dettaglio ha generato $ 5,2 miliardi per la Disney l’anno scorso, ma la società non rivela quanto di ciò provenga esclusivamente dalle vendite dei prodotti di Topolino. Gli analisti di Wall Street che coprono la Disney affermano che non ci sono abbastanza informazioni pubbliche disponibili per stimare quel numero.

Anche prima della campagna repubblicana contro la Disney, il gigante dell’intrattenimento si stava preparando alla scadenza del suo copyright, affermano gli esperti di copyright. Ciò significa che la Disney, spesso chiamata “la casa del topo”, ha avuto decenni per isolarsi da un momento in cui il suo personaggio più iconico potrebbe diventare di dominio pubblico.

La storia di come Walt Disney creò Topolino mentre viaggiava su un treno – inizialmente nominandolo Mortimer fino a quando la moglie della Disney non rifiutò il soprannome – è una storia nota alla maggior parte dei fan Disney più accaniti, ha detto David Koenig, che ha scritto diversi libri sull’azienda.

Questo non si può dire per tutti gli altri personaggi che ha creato in seguito.

La testa di Topolino, rappresentata dai tre cerchi rotondi, è riconosciuta in tutto il mondo come simbolo dei parchi e dei film Disney.

Il fascino del topo si estendeva oltre i bambini piccoli. Johnny Ramone, chitarrista del gruppo punk rock dei Ramones, indossava una maglietta di Topolino sul palco, così come il rocker Axl Rose, negli anni ’70 e ’80. L’orologio di Topolino, realizzato per la prima volta nel 1933, è stato indossato da John Lennon, Andy Warhol, Grace Kelly e dagli astronauti dell’Apollo 7 e dell’Apollo 10.

“Rimane il legame iconico con Walt Disney ed è la colla che ha legato tutto insieme”, ha detto Koenig del mouse.

Tra i frequentatori di parchi che hanno visitato Disneyland in un pomeriggio di un giorno feriale di recente, gli adulti che sono cresciuti su Disney prima che si trasformasse in film d’azione di supereroi e drammi di battaglie galattiche hanno espresso la più grande devozione a Topolino. Visitatori più giovani: Non così tanto.

“È un’icona”, ha detto Ryan Nickerson, 41 anni, che stava passeggiando fuori dal parco con la sua ragazza Kristina Hallila, 36 anni, entrambe titolari di un pass annuale di San Francisco. Gli altoparlanti esterni vicino all’ingresso hanno fatto esplodere “When You Wish Upon a Star”.

Nickerson indossava una maglietta multicolore a maniche corte decorata con dozzine di facce di Topolino. La sua vera devozione per il topo era nascosta appena sotto: ha slacciato il bottone in alto della maglietta per rivelare un tatuaggio sul petto di Topolino che volava su un biplano.

“La nostalgia è ciò che rappresenta Topolino”, ha detto Nickerson.

A diversi metri di distanza, all’ombra della pista della monorotaia, Ethan Buchan di Hayward, 8 anni, ha indossato le orecchie di Topolino, con un design R2-D2, mentre giocava con i Lego sul cemento. Sua madre, Rachel, è cresciuta guardando i cartoni di Topolino, ma suo figlio preferisce gli episodi di “The Mandalorian”, uno spin-off di Star Wars.

Quale personaggio piace di più al ragazzo? “Sono tutti uguali a me”, disse con un’alzata di spalle.

Il copyright originale di Topolino doveva scadere nel 1984, ma è stato esteso due volte dal Congresso al meglio della Disney e di altre società di media. L’estensione più recente è arrivata attraverso il Copyright Term Extension Act nel 1998, noto a molti come Mickey Mouse Protection Act a causa delle forti pressioni della Disney a sostegno del disegno di legge.

Dal 1987 al 1990, nel periodo in cui la legislazione veniva votata, il Comitato per l’azione politica della Disney ha donato $ 146.519 ai candidati federali, mentre i dipendenti della Disney hanno donato $ 474.083 ai candidati, più altri $ 133.382 a partiti politici e altri PAC, secondo un 1991 analisi del Times.

Ma l’atto è stato appellato alla Corte Suprema degli Stati Uniti da editori, libertari e altri che hanno definito il disegno di legge “benessere aziendale” che ha consentito ai proprietari dei diritti d’autore di continuare a trarre profitto dal loro lavoro tenendolo fuori dalle mani del pubblico. La Suprema Corte ha confermato la legge.

Nessuna legislazione è stata proposta per estendere il copyright una terza volta, e gli esperti di copyright e i legislatori affermano che non è probabile che nessun legislatore vorrà guidare quella battaglia, data l’opposizione e la furia che ha generato negli anni ’90. Anche i caratteri protetti da copyright di altre società scadrebbero, inviando caratteri più importanti nel pubblico dominio.

I critici della Disney affermano che la società continua ad avere influenza sulla legge sul copyright, indicando la recente nomina di Suzanne Wilson come il consigliere generale e registro associato dei diritti d’autore per l’Ufficio del copyright degli Stati Uniti. In precedenza ha supervisionato la proprietà intellettuale e le funzioni legali interattive e dei media per la Walt Disney Co.

Gli esperti legali affermano che il dibattito sulla protezione del copyright è controverso perché l’unica versione di Topolino in scadenza è quella in bianco e nero del 1928 raffigurata in “Steamboat Willie”. Le protezioni del copyright rimangono in vigore per le versioni successive di Topolino, quello più commercialmente riconosciuto che indossa guanti bianchi, ha orecchie più grandi, occhi distintivi e un cane di nome Plutone, secondo gli esperti.

Fondamentalmente, la Disney detiene ancora i brevetti sui marchi di Topolino, che non scadono. Sebbene un copyright impedisca ad altre società di replicare l’immagine di Topolino, un marchio garantisce che altre società non possano utilizzare l’immagine di Topolino in un modo che potrebbe suggerire che i loro prodotti sono realizzati dalla Disney.

Ad esempio, se il copyright scade, un creatore di YouTube potrebbe utilizzare il Topolino del 1928 nel proprio montaggio video animato, senza ripercussioni. Ma la protezione del marchio non consentirebbe a nessuno di vendere merce con quella o qualsiasi versione del mouse in un modo che potrebbe suggerire che la merce sia un prodotto Disney.

Un bambino guarda un cartone animato di Topolino con Steamboat Willie.

Un giovane guarda il cartone animato “Steamboat Willie” su un Ipad.

(Matthew Pasant/Getty Images)

La sanzione più comune per la violazione del marchio è un’ingiunzione o una lettera di cessazione e desistenza che ordina all’utente di interrompere l’utilizzo del materiale del marchio. Ma i tribunali possono anche imporre pesanti sanzioni pecuniarie ai trasgressori.

La protezione del marchio è sufficiente per garantire che la maggior parte delle aziende ci pensi due volte prima di utilizzare l’immagine di Topolino per vendere prodotti, affermano gli esperti legali.

“Se metti un’immagine di Topolino su un asciugamano da bagno o su una bambola di peluche, anche se il copyright scade, se la gente pensa che quel prodotto provenga dalla Disney, allora hai problemi con i marchi”, ha affermato Robert Merges, professore di giurisprudenza della UC Berkeley.

È possibile che la Disney stia proteggendo Topolino in un altro modo sottile: la società ha iniziato diversi anni fa a inserire frammenti del cartone animato “Steamboat Willie” nel logo di apertura di molte animazioni Disney moderne, tra cui “Tangled”, “Frozen” e “Moana”. ”

È una mossa che potrebbe stabilire la versione del 1928 di Topolino come un moderno logo o marchio Disney, che rimarrebbe protetto anche se il copyright scade, ha affermato Victoria Schwartz, che insegna diritto della proprietà intellettuale, diritto del copyright e diritto dell’intrattenimento alla Pepperdine University.

“Si sono chiaramente preparati per questa possibilità per molti anni”, ha detto.

L’attenzione dei repubblicani sul diritto d’autore fa parte di una più ampia lotta che il partito repubblicano ha intrapreso contro la Disney, innescata all’inizio di questa primavera per la legge sui diritti dei genitori nell’istruzione della Florida, legislazione più comunemente nota dai critici come la “Non dire gay” legge.

Da allora, i conservatori hanno dipinto la Disney – una compagnia non molto tempo fa amata dal partito della Repubblica – come una forza culturale amorale che usa il suo potere aziendale e la sua influenza culturale per diffondere ideologie che non supportano.

Dopo aver inizialmente taciuto sul disegno di legge della Florida, l’amministratore delegato della Disney Bob Chapek si è espresso contro la legislazione, attirando le ire del governatore della Florida. Ron DeSantis e altri leader del GOP, che hanno condannato quelli che chiamano Disney “ha svegliato l’ideologia”. (Il comitato di azione politica di DeSantis ha accettato più di $ 100.000 in contributi alla campagna della Disney nel 2019 e nel 2021.)

DeSantis, un probabile contendente per il candidato presidenziale del GOP, ha risposto spingendo il legislatore statale a ripetere una legge che ha permesso alla Disney di operare come governo privato sulle sue proprietà in Florida.

Altri legislatori repubblicani sono saliti sul carro anti-Disney con la minaccia di far scadere il copyright di Topolino.

In una lettera del 7 aprile, 17 membri del Congresso GOP hanno scritto a Chapek, dicendo che non sosterranno alcuna legislazione per estendere il copyright in scadenza di Topolino a causa dell’”agenda politica e sessuale” della Disney, della sua opposizione al disegno di legge della Florida e del lavoro della Disney con la Cina, che includeva le riprese di parti di il film “Mulan” nella provincia dello Xinjiang.

“Dato il continuo lavoro della Disney con un regime comunista cinese che non rispetta i diritti umani o la proprietà intellettuale degli Stati Uniti e dato il tuo desiderio di influenzare i bambini piccoli con materiale sessuale inappropriato per la loro età, non sosterrò un’ulteriore estensione applicabile al tuo copyright”, ha scritto il autore della lettera, rappresentante degli Stati Uniti Jim Banks (R-Ind.).

La lettera accusa la Disney di cercare di influenzare i bambini aggiungendo personaggi LGBTQIA in film e programmi televisivi.

Il rappresentante degli Stati Uniti Lou Correa (D-Santa Ana), il cui distretto di Orange County include Disneyland, ha affermato di non essere d’accordo con gli sforzi di Banks e altri per “collegare le questioni dei diritti civili con le questioni commerciali” e ha promesso di sostenere qualsiasi legislazione per proteggere il copyright di Topolino se viene davanti alla Camera dei Deputati.

Ha detto che la protezione del copyright di Topolino garantisce che la Disney possa continuare a trarre vantaggio dal personaggio negli Stati Uniti. “La cosa più importante per me è proteggere quei lavori negli Stati Uniti”, ha detto.